Breve Historia de la Radiactividad

Martin Heinrich Klaproth, grabado de Ambroise Tardieu a partir del retrato de Eberhard-Siegfried Henne

Martin Heinrich Klaproth

1789. Martin Heinrich Klaproth, profesor de química en la Universidad de Berlín, analiza la pechblenda (una variedad masiva e impura de uranitita y que tiene en su composición un polvo amarillo que es muy radiactivo) de las minas de oro de Bohemia, y cree descubrir un nuevo metal que añade a los 14 conocidos.

Pechblenda de Bohemia vía Wikimedia Commons

Lo llama uranio en honor de Willian Herschel, que había descubierto el planeta Urano en 1781. En realidad el polvo negro que obtuvo Klaproth era óxido de uranio.

1841. El francés Eugène Peligot descompone el óxido de uranio de Heinrich y obtiene por primera vez el metal puro. Aplicando las modernas teorías publicadas por Dalton en 1808. Resulta que un átomo de uranio tiene una masa equivalente a 238 átomos de hidrógeno; lo que le convierte en el átomo más pesado en esa época.

1855. El alemán Heinrich Geissler inventó bombas de vacío que podrían producir presiones tan bajas como algunas milésimas de milímetro de mercurio en tubos de vidrio. Heinrich construyó, con ayuda de sus bombas, los primeros tubos de descarga, equivalentes a los que se emplean en la actualidad para anuncios luminosos en diferentes comercios.

Esquema del funcionamiento del tubo de rayos catódicos

El aire a presión atmosférica es un buen aislante para conseguir que salte una chispa entre dos electrodos. Es necesario aplicar unos 1000 voltios por milímetro. Cuando la presión del gas se disminuye al máximo, el tubo permanece oscuro y sólo se observa una luminosidad misteriosa en la región opuesta al cátodo.

Continuemos nuestra historia con Plücker, Hittrof, Crookes y Röntgen.



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Breve historia de la radiactividad (2007). Museo Virtual de la Ciencia del CSIC. Sala de la Radiactividad.
Autores: J. M. López Sancho / Esteban Moreno Gómez
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