Los problemas de navegación del siglo XVII

A partir del descubrimiento de América por Cristóbal Colón y la Corona de Castilla, en 1492, se hizo acuciante la necesidad de determinar la posición en la que se encontraba un barco en alta mar, de manera que pudiese fijar el rumbo y realizar el viaje antes de que se quedara sin víveres ni la tripulación sufriese el temible escorbuto.

Este problema presenta dos aspectos:

1) El primero consiste en diseñar un sistema de referencia terrestre en el que podamos situarnos y fijar nuestra posición por medio de sus coordenadas (una combinación de números y letras) que permita determinar la posición de cualquier punto de la Tierra. Esto nos permite trabajar con las coordenadas del puerto de salida y el punto de destino de una travesía, pudiendo así determinar el rumbo que debemos seguir.

2) El segundo aspecto del problema es el de determinar por medio de observaciones astronómicas en qué punto del planeta nos encontramos, de manera que podamos corregir el rumbo en cada momento de la travesía. Para fijar la posición de un punto en la Tierra empleamos el sistema de coordenadas de longitud y latitud, que estudiaremos a continuación.

Longitud y Latitud

Mapamundi de Ptolomeo. Reproducción grabada en madera por Johannes de Armsshein en 1482.

El sistema de longitud y latitud fue desarrollado por los griegos y recogido por Claudio Ptolomeo con el propósito de ayudar la navegación por el Mediterráneo.

Claudio Ptolomeo, astrónomo y geógrafo, nació en Egipto aproximadamente en el año 85 d.C. y murió en Alejandría en el año 165 d.C. Recopiló el conocimiento griego, con el modelo geocéntrico del universo, que perduró por más de 1400 años, hasta la revolución científica iniciada por Copérnico. Su obra nos ha llegado a través de traducciones árabes, posteriormente pasadas al latín en las escuelas de traductores como la de Toledo y extendidas por toda Europa. Lo describiremos brevemente.

Para fijar la longitud en una esfera, el mejor sistema consiste en dibujar unas líneas que la dividan en gajos o husos, como a una naranja, en la forma en que se señala en la figura. Los puntos comunes al sistema de husos son los polos, que se hacen coincidir con los polos geográficos de la Tierra, por donde pasa el eje de rotación. Estas líneas son circunferencias máximas de la esfera y reciben el nombre de meridianos.

Meridianos (Longitud) y Paralelos (Latitud)

El siguiente paso consiste en ordenar los meridianos, asignándoles a cada uno un nombre. Para ello elegimos uno de ellos como origen. En la actualidad este meridiano origen o meridiano 0º es el que pasa por Greenwich (y por Castellón de la Plana).

Si cortamos la esfera por un plano que pase por W-E y perpendicular al eje de rotación obtendremos un círculo máximo. Este círculo máximo, que llamamos ecuador, se divide en 360º utilizando dos ángulos que parten del meridiano 0º y van en sentidos contrarios, de 0º a 180º.

La medida en grados que marca su posición respecto al meridiano 0º recibe el nombre de longitud geográfica. Los situados al este del meridiano 0º tienen una longitud Este y los situados al lado del oeste tienen una longitud Oeste.

De una manera semejante podemos dividir la esfera ideal de la Tierra por medio de círculos paralelos al plano del ecuador. Cada una de las circunferencias que se dibujan en la superficie de la Tierra recibe el nombre de paralelo. Los situados en el hemisferio norte son paralelos Norte y los del hemisferio sur, paralelos Sur.

De esta manera podemos fijar la posición de cualquier punto de la esfera terrestre por medio de dos números y dos letras, que corresponden a la longitud y latitud del punto considerado.

En esta imagen pueden verse los dos círculos máximos que se toman como origen de los ángulos que fijan la longitud y la latitud. La posición del punto P de la figura de la derecha es de 20º longitud Oeste y 30º latitud Norte o, simplemente, 20 O, 30 N.

Posición de un punto en la Tierra utilizando meridianos y paralelos


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La medida de la velocidad de la luz. (2005). Sala de Óptica. Museo Virtual de la Ciencia del CSIC.
Autores: José María López Sancho / Esteban Moreno Gómez / María José Gómez Díaz
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